學術探奇

磁力排污

王保強化濁為清

你敢不敢喝廢水?微生物學家王保強運用天然的磁性物料處理廢水,殺菌並去除雜質。也許有天,廢水經處理後,我們可以一口喝下。

二十年來,各界致力為淨化污水尋找良方。原用於修復自然環境的生化處理法,已發展為處理各類污水的專門技術,包括工業廢水、飲食業污水,以至積存的雨水。

化濁為清,障礙重重。中國的污染物五花八門,例如六價鉻,處理後可轉化為毒性較輕的三價鉻。香港需處理的細菌問題包括引發退伍軍人病的退伍軍人桿菌、引起各類腸道感染的大腸桿菌,以及引發肺炎並含抗藥性的綠膿桿菌。

生命科學學院的王教授說:「微生物污染的後果可以好嚴重。有時我們可以鈍化細菌,它們便無法滋生。我們甚至可以殺滅它們,以絕後患。」

王教授試驗多種物料後,發現如硫化鋅等天然礦物是理想媒介,能透過光催化作用降解水中有機物,並減少無機化合物,成本效益極佳。開採得來的硫化鋅,以天然閃鋅礦的形態存在,可以由光激活,氧化各種有機化合物。

天然磁閃鋅礦有另一優點,便是可以廉價大量生產。王教授解釋:「你可以向礦業公司索取,它便會給你快遞兩公斤,不另收費。」

在充分利用硫化鋅之前,王教授曾用過其他微小的天然礦物殺菌,但處理後,要從水中移除這些礦物,殊不容易。過往只能透過一個很精細的過濾器,把礦物分隔出來,或用離心力把水攪動,讓微粒沉澱一邊。

王教授說:「要把礦物從水裏分離出來,這就難了,成本也太高了。」

王教授為了克服這個難題,想出用磁性物料殺死或減少細菌。當淨化過程完畢,便可用磁場輕易收集活性劑,將之從水中抽離。啟動水底的電磁鐵後,礦物便會沉底,屆時便可從水面把無菌的水輕易抽走。

王教授在物色淨化物料時,原屬意天然磁閃鋅礦,他從不同礦場中採集樣本後篩選出來,但它同時含有其他雜質,所以只適用於污水處理。結合礦物和熱處理,研究人員便能創造出更純正的磁性物料,安全處理污水。

王教授期望醫院實踐他的構思。他強調:「這是最初的目標。」他曾與威爾斯親王醫院的中大同事一起研究。但他承認:「與微菌工作挺危險。」因此最終他煞停這項昂貴的研究。「初步結果頗理想,但我們缺乏資金支持繼續研究。」

其後王教授與廣東工業大學的研究團隊合作。王教授主力研究殺滅活污染物,內地團隊則專注移除水中沒有生命的有機物和無機物。

這隊跨院校團隊亦與一家廣州公司展開合作,實測上述廢水淨化系統。他們擁有該系統的專利,正等候實際測試結果,看看效果如何。

香港公司往往期望這類研究項目能帶來立竿見影的利潤,相對來說,內地業界對試驗性質的項目接受程度更高。內地公司看來有更長遠的目光,並能提供充足支援。王教授說:「幸好他們對所有新技術都持開放態度。」

內地對於污水排放有嚴格要求,產生大量廢水的廠房和食肆理應遵守。然而,不嚴執法,公司違規排污的情況屢見不鮮。不久將來,這些公司運用天然磁性物料,便能控制排放水質,重新步入守法正途。

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本文出自中大網頁(2019年9月)

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王保強 污水 淨化 磁性物料 微生物學家 生命科學學院 教授