學術探奇

預防器官衰竭現曙光──中大學者發現傷疤成因及控制方法

內科及藥物治療學系藍輝耀教授

內科及藥物治療學系
藍輝耀教授


為了探索如何對付人體重要器官傷疤,中大內科及藥物治療學系教授藍輝耀發現了導致傷疤的主要途徑,以及與受體結合的分子,繼而再研究通往基因及形成或阻止纖維化的途徑。他的研究結果有助阻止糖尿病、心臟病或肝臟損傷的病情惡化。

心、肺、肝、腎等器官因為疾病,導致組織發炎繼而形成傷疤,令器官機能受損。任何有傷疤的纖維化組織,都不能再正常運作。當傷疤越多,整個器官會失去大部分功能,無法再支持身體的需要,所以末期腎病患者需要洗腎,心臟病或肝病患者則需要移植器官。

藍教授經過十五年的時間,用了二千多萬美元的研究資助,找出形成傷疤的主要通道──信號傳遞途徑TGF-β1(轉化生長因子-β1)。過程中研究了幾千只患上模擬人類疾病的實驗老鼠,排除不同的基因,從而得出答案。藍教授利用酵母,從老鼠體內的生殖細胞中分離出基因。

形成傷疤的主要通道──信號傳遞途徑TGF-β1(轉化生長因子-β1)

病理學的出身讓藍教授走上這條研究道路。他察覺因慢性心、腎、肝和肺病而死亡的患者當中,傷疤組織是共同之處,於是開始尋根究底,仔細觀察組織的各部分,發現TGF-β1是形成傷疤組織最主要的途徑。

藍教授繼而找出一種發出信號的蛋白質:Smad3,這種蛋白質透過途徑進入基因,引起多種慢性疾病中的傷疤形式。研究結果發表在多份學術期刊報告,包括兩份具領導地位的期刊:Circulation ResearchJournal of the American Society of Nephrology

Smad3這種調節性質的分子扮演「奸角」,與纖維化基因結合便會形成傷疤。幸而TGF-β1信號傳遞途徑中亦存在「好人」,一種稱為Smad7的蛋白質能抵銷Smad3的作用,抑制Smad3並阻止傷疤。

他亦發現到「柚皮素」(Naringenin)有調節和減少Smad3的作用。柚皮素是存在於柑橘類果皮的化學物,令水果有其獨特風味。藍教授認為這是中國人常常將陳皮入饌的原因,包括陳皮紅豆沙。陳皮在中藥應用中幾乎無處不在,而柚皮素亦在多種疾病治療中用來防止纖維化。藍教授指出,三千年前起中藥已開始用柚皮素,中醫師都知道它有用,就是不明當中原因。

無獨有偶,傳統中醫利用雷公根(centella)草藥來治療肝纖維化十分有效。藍教授發現原來雷公根含有積雪草酸(Asiatic acid),可刺激Smad7的生成。

過去五年,藍教授致力將研究所得帶到臨床應用,開發實際的治療方案。傷疤形成速度有慢有快,一些在半年內已可形成,但糖尿病、高血壓、脂肪肝等疾病可能經過二十多年才導致器官惡化,還有充足時間可採取防止措施。

中大已授權香港公司Moexa,根據藍教授的發現開發新的藥物化合物。這家公司正生產一種含有柚皮素和雷公根的藥物,稱為Fikenzo。Moexa已向香港政府申請資助,希望將藥物變成丸狀或膠囊形式,日後可像維他命或魚肝油丸般成為非處方保健品。藍教授表示只要掌握了化學結構,就可以合成生產。

倘中英文版本出現歧義,概以英文版本為準。


 

本文出自中大網頁(2014年11月)

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