資訊處   19.11.2011

387

陳活彝教授
 
《中大通訊》第387期 > 洞明集 > 身負重任的神經細胞:先天性巨結腸症之謎

身負重任的神經細胞:先天性巨結腸症之謎

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電視上常有拿幼兒排便來做文章的廣告,為求推銷商品,內容也許略帶誇張,但排洩問題事關身體健康,不可輕視,何況是最需要呵護照顧的小孩兒。事實上,嬰兒呱呱墮地後,如二十四小時內仍未能排出胎糞,可能是個警號,情況持續一兩個星期的話,更可能是患有先天性巨結腸症了。這是小兒常見的先天性毛病,因為腸道無法正常蠕動,影響排便功能,引致功能性腸梗塞,必須馬上進行外科手術來治療。據統計,每千個嬰兒便有一個患有這個症狀,男比女多,大概是四比一。


中大生物醫學學院陳活彝教授解釋,先天性巨結腸症的成因有多種,其中一個是腸道賴以傳遞信息的神經系統出了問題。「這個情況在胚胎時已出現,」他說,「胚胎細胞在發育期間是會移動及改變位置,那些將會發展成腸道內神經系統的細胞,若無法到達應到的位置,或者雖然到達了,但因環境不適合發展而失去功能,胚胎卻繼續發育的話,嬰兒誕生後,腸道會因為欠缺正常運作的神經系統而不會蠕動,無法排便,形成先天性巨結腸症。」


陳活彝教授是發育生物學專家,主力研究胚胎發展,尤其是與先天性疾病的關係。他特別感興趣的是神經系統,因仍有頗多未能破解的神秘之處。他解釋說,很多神經細胞都來自中樞神經系統,所以極受這個系統的發育所影響。胚胎時期的中樞神經系統仍未發育,屬原始狀態,呈管狀,稱為神經管,隨着胚胎發展,身體各部分所需的神經細胞便會離開神經管,並開始四出「歸位」。要出問題的話,往往也就在這個時候。


如上文所說,其中一個問題是這些神經細胞無法到達應到的位置。陳教授打了個很有趣的比喻:「有些細胞根本連走出門口也不懂,這是基本形成的問題。有些出了門,但可能迷了路,或者路上遇到意外,結果去了不應該去的地方,例如本來是腸道的神經細胞卻去了心臟,即是移動上出了岔子。」


即使神經細胞順利抵達目的地,也要面對環境是否適合發展的問題,這固然和母體的情況有直接關係,但也會受母體所處身的大環境所影響。舉例說,母體身處的環境若污染不堪,細胞的發展難免桎梏重重,也有可能受到刺激而突變,畸形發展。總而言之,胚胎的神經細胞若出問題,最壞的情況是胎死腹中,而就算胚胎發育了,誕下的嬰兒也可能會有相應的先天性毛病。


胚胎存於母體內,要取出來進行離體研究一點也不容易。陳教授一直以小鼠做實驗,他成功利用一套技術,把小鼠胚胎取出來作體外培育兩、三天。小鼠的孕期是十九天,其中五、六天是器官形成期,其餘是生長和強化功能期,關鍵就在這五、六天,體外培育的時間剛好足夠進行實驗研究。


科學研究是漫長的過程,需要極大的耐性。陳教授表示,現時雖然已邁出了一步,確定了腸道缺少所需的神經細胞,或者神經細胞無法正常運作,會造成腸道問題,但並不是說腸道有問題便一定歸咎神經細胞。他說,下一步是找出兩者的關係,最終目的是研究出治療的方法,例如移殖正常細胞,以彌補先天不足。他說:「發育生物學屬於基本生物醫學研究,與醫學的目標一致,都是找出治療疾病的方法,」陳教授說。「不同之處是醫生處理的是生命中的各種現象,發育生物學研究者着眼的則是生命的開端。」


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